Jun 252010
 

MapaCantino

Alberto Cantino era un agente del italiano Duque de Ferrara y que llegó a ser secretario particular del rey de Portugal D. Manuel I a principios del siglo XVI. En el año 1502 llevó a la corte de Venecia el ‘Planisferio Cantino‘ que describía con gran precisión zonas del planeta poco o nada exploradas hasta el momento.

El mapa llevaba la inscripción ‘Carta da navigar per le Isole nouam tr [ovate] in le parte de l’India: dono Alberto Cantino al S. Duca Hercole’. En el mapa se trazan con claridad y precisión las costas de Brasil, a las que todavía no habían llegado los europeos o las costas de Africa, cuya exploración por parte de los portugueses no había hecho sino comenzar.

A principios del siglo XVI en Europa no había manera adecuada de medir las longitudes y no se tenía claro aún si la tierra era o no esférica. Las especias, seda y cerámicas de oriente erán de gran valor en Europa y la única ruta existente, la terrestre, era larga, peligrosa y frecuentemente estaba interrumpida por guerras en los territorios por los que atravesaba. Portugueses y españoles competían por encontrar la ruta marina que llevara a oriente.

La relación de Venecia con China venía de mucho tiempo atrás. En la década de 1260 el padre de Marco Polo había llevado embajada del Gran Khan al papa Gregorio décimo de Plasencia, que al poco tiempo celebró el Concilio de Lyon.

Zheng_He's_ship_compared_to_Columbus's

Junco de Zheng He comparado con carabela de Colón

Los mapas eran un bien muy apreciado por los paises. Algunos de los mapas más valiosos de la epoca venían de Venecia lo que induce a algunos a pensar que pudo haber importantes trasvases de información de China hacia Europa a traves de Venecia, información de la que se habría beneficiado fundamentalmente la corte de Portugal. Parte de esta información podría haber favorecido el incipiente Renacimiento de las ciencias en Europa.

A principios del siglo XV en china reinaba la dinastía Ming y es en esos años cuando se construye La Ciudad Prohibida y se establece la capital en Pekín (Beijing) . Eran tiempos de gran esplendor.

Zheng He fue un marino y explorador chino que dirigió y realizó grandes exploraciones entre los años 1411 y 1433 con flotas de cientos de barcos de tamaño bastante mayor que los europeos de la época. En cada flota se embarcaban en torno a 30.000 hombres. Sus exploraciones de carácter comercial y ciéntifico le llevaron a recorrer toda asia, las costas orientales de áfrica, oceanía y según Gavin Menzies gran parte del continente americano, la costa occidental de Africa, parte de la antártida y groenlandia:

“El 8 de marzo de 1421 salió de china la flota más grande que habían visto los tiempos: 107 juncos, algunos de casi 150 metros de eslora, iban a devolver a sus paises a los dignatarios que habían ido a rendir homenje al emperador Zhu Di; posteriormente debían recaudar tributos de los “barbaros” a lo largo y ancho de todos los mares. Los distintos almirantes de la flota visitaron las costas americanas setenta años antes que Colón, descubrieron Australia trescientos cincuenta años antes que Cook y circunnavegaron el globo cien años antes que Magallanes.”

Gavin Menzies fue oficial y comandante de submarinos británicos entre 1959 y 1970. Actualmente está retirado. Durante su periodo al mando del submarino HMS Rorqual de la Royal Navy recorrió algunas de rutas míticas de Cook o Magallanes. En su libro 1421 el año que china descubrió el mundo’ defiende que las expediciones de Zheng He le llevaron a circunnavegar el planeta y recorrer y cartografiar parte del continente americano. Su hipótesis acerca del alcance de los viajes de Zheng He han sido duramente criticadas por la comunidad científica por falta de pruebas.

VoyagesOfZhengHe

Lo que si está probado es que las flotas comandadas por Zheng He recorrieron y cartografiaron todo el oceano índico y las costas orientales de asia y africa. También llegaron a Ceilán y seguramente a Australia. Las costas australianas seguramente eran visitadas periodicamente por pescadores de zonas mas al norte.

También está probado que los navíos utilizados por las flotas chinas eran mucho mayores que los europeos. A diferencia de los europeos, los chinos no llevaban intenciones de conquista sino de comercio. Sus conocimientos de navegación basados en mediciones a la Polar no serían dominados por los europeos hasta cientos de años después. En las flotas había buques especializados para el transporte de personas, de caballos, de tropas, de combate, tanques de agua y otros.

CartaZhengHe

Cheng Ho Navigation Map in Wubeizi showing the location of Man-la-ka (Melaka) and Guan Chang

Al regreso del último viaje de Zheng He, el cambio de emperador en China llevó a la vuelta del confucionismo y el aislacionismo. Se prohibieron los viajes a ultramar, se destruyeron los barcos e incluso los documentos de los viajes, por lo que mucha información se ha perdido.

En el Sudeste asiático se siente gran admiración por la figura de Zheng He.
Hay fundaciones dedicadas a recuperar su memoria. (Internacional Zheng He Society).

Cada día se avanza más en el conocimiento de la verdadera historia de las expediciones realizadas por las flotas comandadas por Zheng He, y no cabe duda que se trata de uno de los grandes navegantes de la historia de la humanidad.

 

Santiago Higuera (25 Junio 2010)